Le village et ses grandes heures

Le village et ses grandes heures

Les enceintes structuraient le village en trois ou quatre quartiers : celui de l’église, appelé « Le Plain », le plus élevé sans doute et le plus ancien ; puis le quartier haut, dit « Le Bourg » ou « La Ville » et enfin, « Le Bourgui » ou « Bourguet » descendant jusqu’aux rives de l’Allier.

Sous l’Ancien Régime, particulièrement au XVIe siècle, Saint-Ilpize connut une grande ère de prospérité. A cette époque, la ville fut agrégée aux « treize bonnes villes » de Basse-Auvergne qui possédaient des Etats provinciaux. L’Allier étant navigable, ce fut un centre important de commerce fluvial et, tandis que des radeaux chargés de bois de la Margeride descendaient le cours de la rivière, de véritables caravanes transportaient, à dos de mulets, le vin si apprécié des coteaux de la Ribeyre jusqu’aux plateaux les plus éloignés de la Haute-Auvergne.

En effet, l’axe fluvial et routier nord-sud (Paris-Nîmes) se croisait à Saint-Ilpize avec un chemin est-ouest qui traversait l’Allier pour aller vers la Chaise-Dieu ou Saint-Flour.

A ce trafic extérieur s’ajoutait une intense activité dans le bourg lui-même, où se trouvaient installées de nombreuses tanneries et où vivaient côte à côte vignerons et artisans. La population de Saint-Ilpize, avec ses trois notaires, ses procureurs, son Capitaine du château, son Bailli, dépassait alors 2000 habitants. Il n’en compte plus qu’une petite quarantaine à l’année.

Peu à peu, cependant, par suite de la grande peste de 1693-1694, des Edits de Louis XV défavorisant les petits artisans-tanneurs, des bouleversements apportés par la Révolution, des changements de moeurs et plus récemment la construction des grandes voies de communication, Saint-Ilpize connut un inexorable déclin.

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